Japón da la alarma sobre una misteriosa y fulminante cepa de estreptococo que se propaga a ritmo de récord

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Expertos japoneses han alertado que una infección bacteriana rara pero peligrosa se está propagando a un ritmo de récord en Japón, y los científicos están intentando identificar la causa.

Tal y como recoge The Guardian, ya se espera que el número de casos en 2024 supere las cifras récord del año pasado, mientras crece la preocupación porque la forma más grave y potencialmente mortal de la enfermedad estreptocócica del grupo A, el síndrome de shock tóxico estreptocócico (STSS), sigue propagándose, después de la presencia de enfermedades altamente contagiosas.

El Instituto Nacional de Enfermedades Infecciosas (NIID) dijo: «Todavía hay muchos factores desconocidos con respecto a los mecanismos detrás de las formas fulminantes (graves y repentinas) de estreptococos, y no estamos en la etapa en la que podamos explicarlos».

Las cifras provisionales publicadas por el NIID registraron 941 casos de STSS el año pasado. En los dos primeros meses de 2024, ya se han registrado 378 casos y se han identificado infecciones en todas menos dos de las 47 prefecturas de Japón.

Si bien se considera que las personas mayores corren mayor riesgo, la cepa del grupo A está provocando más muertes entre pacientes menores de 50 años, según el NIID. De las 65 personas menores de 50 años a las que se les diagnosticó STSS entre julio y diciembre de 2023, aproximadamente un tercio, o 21, murieron, informa el periódico Asahi Shimbun.

La mayoría de los casos de STSS son causados por una bacteria llamada Streptococcus pyogenes. Más comúnmente conocido como estreptococo A, puede causar dolor de garganta, principalmente en niños, y muchas personas lo padecen sin saberlo y no enferman.

Pero estas bacterias altamente contagiosas que causan la infección pueden, en algunos casos, causar enfermedades graves, complicaciones de salud y la muerte, particularmente en adultos mayores de 30 años. Alrededor del 30% de los casos de STSS son fatales.

Las personas mayores pueden experimentar síntomas parecidos a los del resfriado, pero en casos raros, los síntomas pueden empeorar e incluir faringitis estreptocócica, amigdalitis, neumonía y meningitis. En los casos más graves puede provocar insuficiencia orgánica y necrosis.

Relación con el coronavirus

Algunos expertos creen que el rápido aumento de casos el año pasado estuvo relacionado con el levantamiento de las restricciones impuestas durante la pandemia de coronavirus.

En mayo de 2023, el gobierno rebajó el estatus de Covid-19 de la clase dos (que incluye tuberculosis y SARS) a la clase cinco, colocándolo legalmente a la par con la gripe estacional. El cambio significó que las autoridades locales ya no podían ordenar a las personas infectadas que se ausentaran del trabajo ni recomendar la hospitalización.

La medida también hizo que la gente bajara la guardia, en un país donde el uso generalizado de mascarillas, la desinfección de manos y la evitación de las llamadas ‘tres C’ (por sus iniciales en inglés, espacios cerrados, contactos cercanos y lugares concurridos) fueron considerados la clave de mantener comparativamente bajas las muertes por Covid-19. Se registraron alrededor de 73.000 muertes por Covid-19, en comparación, por ejemplo, con más de 220.000 en Gran Bretaña, que tiene una población de poco más de la mitad de la de Japón.

Ken Kikuchi, profesor de enfermedades infecciosas en la Universidad Médica de Mujeres de Tokio, dice estar «muy preocupado» por el dramático aumento este año en el número de pacientes con infecciones estreptocócicas invasivas graves.

Considera que la reclasificación de Covid-19 fue el factor más importante detrás del aumento de las infecciones por Streptococcus pyogenes. Esto, añadió, ha llevado a más personas a abandonar medidas básicas para prevenir infecciones, como la desinfección periódica de las manos.

«En mi opinión, más del 50% de los japoneses han sido infectados por Sars-CoV-2», dijo Kikuchi a The Guardian. «El estado inmunológico de las personas después de recuperarse del Covid-19 podría alterar su susceptibilidad a algunos microorganismos. Necesitamos aclarar el ciclo de infección de las enfermedades invasivas graves por estreptococo pyogenes y controlarlas de inmediato», agregó.

Mismo modo de contagio

Las infecciones estreptocócicas, como las de Covid-19, se transmiten a través de gotitas y contacto físico. La bacteria también puede infectar a los pacientes a través de heridas en las manos y los pies.

Las infecciones por estreptococo A se tratan con antibióticos, pero los pacientes con la enfermedad estreptocócica del grupo A invasiva más grave probablemente necesiten una combinación de antibióticos y otros medicamentos, junto con atención médica intensiva.

El Ministerio de Salud de Japón recomienda que las personas tomen las mismas precauciones básicas de higiene contra el estreptococo A que se convirtieron en parte de la vida cotidiana durante la pandemia de coronavirus.

«Queremos que la gente tome medidas preventivas, como mantener los dedos y las manos limpios y tener buenos modales al toser», dijo a los periodistas el ministro de Salud, Keizo Takemi, a principios de este año.

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